La superficie de Titán contiene abundantes compuestos orgánicos

Los datos recogidos por el radar de la sonda Cassini apuntan a que el contenido en hidrocarburos líquidos de la superficie de Titán, el mayor satélite de Saturno, supera en varios centenares de veces a todas las reservas de petróleo y gas natural existentes en la Tierra. De hecho, estas sustancias «llueven» desde la atmósfera y se acumulan en la superficie formando lagos de hidrocarburos (fundamentalmente metano y etano) y dunas de «tolinas», sustancias orgánicas de estructura molecular compleja que se cree que jugaron un papel fundamental como sustancias prebióticas en la Tierra primitiva.

Los investigadores han llegado a esta conclusión cuando Cassini sólo ha cartografiado apenas un 20% de la superficie de Titán, basándose en los datos recogidos de la región próxima al polo norte de esta luna anaranjada, en la que abundan los lagos de hidrocarburos. En algunos casos, se sabe que la profundidad de estos lagos supera los 10 m porque aparecen completamente negros en las imágenes de radar.

El metano es un importante gas de efecto invernadero, pero a la gélida temperatura de Titán (-179 ºC), se produce un ciclo de evaporación y precipitación similar al ciclo del agua en la Tierra. De todas maneras, cuando pasa a la atmósfera, su molécula se rompe y escapa al espacio, por lo que, si no hubiera una constante renovación desde el interior del satélite por fenómenos de criovulcanismo, ya habría desaparecido todo hace mucho tiempo y Titán sería aún más frío.

El próximo 22 de febrero Cassini volverá a sobrevolar Titán, y sus cámaras apuntarán con especial dedicación a la región donde se posó la sonda Huygens en el año 2005.

Lagos de hidrocarburos en la región polar norte de Titán / NASA-JPL

About Miguel Martín San Vicente

Aficionado a la Astronomía desde que tiene memoria, ha seguido con interés los avances de esta ciencia durante las últimas cuatro décadas. Especialmente interesado en la Historia de la Astronomía, la exploración del Sistema Solar y la astrofísica estelar y galáctica. Miembro de la Asociación Valenciana de Astronomía y de l'Associació Astronòmica de Torroja, colabora activamente también con el Grup d'Astronomia del Centre de Lectura de Reus.

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